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[Ahn Byung Il Column] A True Governance in New Year

We are currently undergoing a major paradigm shift along with the flow of 

globalization and living in an unstable society caused by ensuing social instability, 

perplexed sense of values, and materialism from informationization and culturalization.

On account of the modern day case of Jinryeonggun that took place early this year, 

all of us, including the Assembly, media and the people, focused on one term: 

cooperative governance. Then, what does ‘cooperative governance’ mean and 

where does the term stem from?

Many scholars believe that the term ‘cooperative governance’ was first used in 

The Governance of England (1885) by Charles Plummer. Regular use of the term 

didn’t arrive until the 1990s by UN, IMF, World Bank and other international organizations.

The World Bank defines the term ‘governance’ as ‘the exercise of political power 

for governance that manages economic and social resources for the sake of national 

development’ and Japanese scholars interpreted the term as ‘cooperative governance’, 

which is still in use today.

Cooperative governance denotes a ruling method where various institutes in the society 

autonomously participates in the governing process. It is not a unilateral controlling of 

the government but a systematic governance under the principles of participation and

autonomy, separation of power and cooperation, and joint obligations and 

responsibilities.

As the form of governance where one person with an immense power runs the entire 

country is dwindling, the role of the executive branch is withering, and as such, 

it emphasizes that the society has become more diversified and various agents must 

participate and cooperate in the governing process.

Moreover, because modern administration aims for decentralization, globalization 

and internationalization, various communications and networks among the various 

members from private sectors and communities are being emphasized.

Currently, we live in a nation that adopted the presidential system but the king of 

Joseon exercised much more authoritative powers than current presidents. Current 

government system is separated into three branches of powers, legislature, executive 

and judiciary, and the president head the executive branch.

In addition, the term of president in South Korea is 5 years and each president is able to

 serve up to 1 term but the king retained all the powers of the three branches of

 government and the term was lifelong, unless disturbed for some reason.

With all the powers, the kings of Joseon regarded the hearts of the people as the 

hearts of the gods and worked hard to realize a true cooperative governance with love

for the people.

Then, was the term ‘cooperative governance’ used during Joseon dynasty? The text in the

 Chronicles of Joseon Dynasty contains expressions such as ‘support the politics 

(Chronicles of Yeongjo, 1753)’, ‘if we were to cooperate and rule (Chronicles of Sunjo, 

1812)’, and ‘support the affairs of state (Chronicles of Gojong, 1899), indicating that our

 ancestors used ‘cooperative governance’ since late Joseon dynasty.

Based on these records, our ancestors used the term ‘cooperative governance’ 130 years 

earlier than any other countries in the world and 240 years earlier compared to 

the Japanese scholars interpreting the term ‘governance’ as ‘cooperative governance’ 

in the 1990s.

According to the examples of our ancestors practicing ‘cooperative governance’, it took

 93 years for Gyeonggukdaejeon, the first code of law of Korea, after Joseon was 

founded. After the proclamation of the Gyeonggukdaejeon, it took an astounding 260 

years to proclame the Sokdaejeon.

What is more, the names of various levels of offices of education and the education 

system have never changed for the 500 years of Joseon reign. This remarkable fact is a 

proof that cooperative governance system prevailed throughout the reign.

The reason why we look into the history of our ancestors is to comprehensively and 

scientifically study our historical developments, develop proper understandings of our

 society and resolve modern issues in a creative and judicious manner.

And, to nurture the abilities to participate in communal activities to further individual 

abilities and contribute to the development of the nation, society and humanity as a 

democratic citizen and to foster the self-

consciousness and competence as the citizens of Korea living in the twenty-first century.

Our ancestors have left us numerous implications through historic records. 240 years ago, 

our ancestors worked together to realize cooperative governance where the people came

first.

We must practice ‘cooperative governance’ that is suitable to modern society and politics 

and never forget to build a cooperative society with order, norm and confidence for our 

future generations.

 

〔Ahn Byung-il is the secretary-general of the South Seoul Scout Council and an adjunct professor at Global Cyber University〕

Ahn Byung-il  abi3580@hanmail.net

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